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Esponja de slurping de óleo pode ajudar a limpar a água contaminada

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Cientistas da Universidade de Toronto e do Imperial College London desenvolveram uma nova esponja que eles acreditam que poderia ajudar a limpar a água que foi contaminada pela perfuração no exterior. Os cientistas dizem que a perfuração e fracking de petróleo no fundo do mar produz 100 bilhões de barris de águas residuais contaminadas por óleo a cada ano devido a pequenas gotículas de óleo liberadas na água ao redor.

A nova esponja que a equipe desenvolveu pode remover até 90% das micropartículas de óleo das águas residuais em dez minutos. A equipe diz que, quando a esponja é usada, o óleo reveste suas superfícies como uma película fina através de um processo chamado adsorção. Após o uso, a esponja pode ser tratada com um solvente para liberar o óleo da esponja. O óleo pode ser reciclado e a esponja pode ser usada novamente.

A nova esponja é um dispositivo de segunda geração que é um pouco menos eficiente que a primeira iteração da esponja. A primeira esponja conseguiu remover 95% do óleo, mas precisou de três horas para fazê-lo. A nova esponja remove apenas 90% da contaminação, mas seu prazo de dez minutos é útil na indústria. A nova esponja também funciona em uma faixa de pH muito maior que a versão anterior.

Os cientistas usaram espumas de poliuretano na esponja original para separar pequenas gotas de óleo das águas residuais. O tamanho do poro foi ajustado e a área da superfície para projetar uma esponja que atrai e capta gotículas de óleo enquanto deixa a água fluir. Melhorar esse projeto a partir da esponja de segunda geração envolveu a adição de minúsculo silício nanocristalino.

Essas partículas permitiram à esponja capturar e reter gotículas de óleo como revestimento nas superfícies dos poros, um processo chamado energia crítica da superfície. A energia crítica da superfície foi manipulada para fazer com que as gotículas de óleo captassem firmemente. No futuro, a equipe espera usar as esponjas para realizar outras tarefas, como remover bactérias da água salgada e tratar outros tipos de contaminação.

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