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O mistério do asteróide de osso de cachorro

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O asteroide 216 Kleopatra está entre as rochas espaciais que flutuam no cinturão de asteroides entre Marte e Júpiter. É um dos primeiros asteróides a ser descoberto desde que os astrônomos o avistaram em 1880. Há vinte anos, Kleopatra foi apelidado de “osso de cachorro” pelos cientistas por causa de sua forma composta por dois lóbulos e com um “pescoço” grosso, revelado por observações de radar feito no observatório de Arecibo.

Em 9 de setembro, novas imagens de Kleopatra foram publicadas pelo Observatório Europeu do Sul. De acordo com os cientistas, as novas observações sugerem que este asteroide é um pouco “enrugado” em suas extremidades. É possível que na verdade seja uma pilha de detritos que perdeu alguns de seus pedaços e ficou com duas luas. Os astrônomos publicaram 2 artigos sobre Kleopatra em 19 de maio e 16 de agosto na revista Astronomy and Astrophysics.


Um asteróide no espaço frio
Créditos Pixabay

Quanto às imagens do Kleopatra, foi a equipe liderada pelo astrônomo Franck Marchis do Instituto SETI em Mountain View, Califórnia, que capturou as imagens mais detalhadas já registradas do asteroide.

O que as fotos revelaram

Para fotografar Kleopatra, os cientistas usaram o Very Large Telescope do ESO. No seu ponto mais próximo da Terra, a rocha espacial está a uma distância de 200 milhões de km do nosso planeta.

As imagens permitiram aos pesquisadores ver o progresso de Kleopatra pelo espaço. Eles puderam observar o objeto de diferentes ângulos e até criar modelos 3D. As observações revelaram que um dos lóbulos era maior que o outro, e o comprimento total do asteroide era de 270 km.

De acordo com Marchis, que é o primeiro autor de um dos estudos, Kleopatra é um objeto único em nosso sistema solar. Ele acrescentou que a ciência está fazendo muito progresso estudando objetos estranhos, e Kleopatra é uma dessas esquisitices. Compreender este sistema complexo e múltiplo poderia, assim, nos ajudar a aprender mais sobre nosso sistema solar.

As luas de Cleópatra

O nome de Cleópatra vem da famosa rainha do antigo Egito. Sabe-se também que suas duas luas foram chamadas de AlexHelios e CleoSelene, que na verdade são os nomes dos dois irmãos da rainha.

Miroslav Broz, da Universidade Charles em Praga, foi o principal autor do outro estudo sobre Kleopatra. Usando as novas observações, ele e sua equipe tentaram encontrar as órbitas corretas das duas luas. Broz disse que a solução para este problema tinha que ser encontrada porque as órbitas previamente determinadas estavam erradas. Ele acrescentou que tudo estava errado, até mesmo a massa calculada de Kleopatra.

Então Broz e sua equipe encontraram a chave para o mistério usando as novas observações e fazendo alguns modelos para descobrir a influência gravitacional do asteroide no movimento das luas. Quando conseguiram definir as órbitas dos satélites, conseguiram calcular a massa do asteroide. Eles descobriram que sua massa era 35% menor do que o estimado anteriormente. Sua densidade também é menor quando se compara os resultados com resultados anteriores. Os cientistas agora acreditam que Kleopatra é na verdade apenas uma pilha de detritos formados a partir de materiais de um impacto gigante. Segundo eles, se o asteroide girasse mais rápido, ele se desintegraria. Os astrônomos também pensam que as duas luas foram formadas dessa maneira, ou seja, de partes que foram levadas por pequenos impactos.

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